Gorilla Vulnerabile Deve Il Destino Ai Cambiamenti Climatici E Agli Esseri Umani

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I gorilla di cross river in grave pericolo di estinzione sembrano essere stati isolati prima dai cambiamenti climatici e in seguito dagli umani, indica la ricerca genetica.

Un gruppo di gorilla ora in pericolo di estinzione si era diviso in una sua sottospecie circa 17.800 anni fa, affermano i ricercatori, i quali hanno concluso che l'evoluzione dell'animale, il gorilla di Cross River, è stata modellata dagli antichi cambiamenti climatici e, più recentemente, dagli umani.

Circa 1,6 milioni di anni fa, all'inizio dell'era del Pleistocene, una popolazione comune di gorilla divergeva in due gorilla occidentali e orientali. Sebbene le due specie ora vivano lontane l'una dall'altra, sembrano ancora e si comportano in modo abbastanza simile.

Basandosi sul loro lavoro genetico, Olaf Thalmann e Linda Vigilant dell'Università di Turku in Finlandia stabiliscono che le specie occidentali si sono divise in Cross River e nella sottospecie della gorilla di pianura occidentale circa 17.800 anni fa. Tuttavia, hanno scoperto che alcuni incroci sono continuati fino a 420 anni fa. Poi, un secolo dopo, il numero dei gorilla del Fiume Cross è crollato di sessanta volte.

Con un numero di circa 200-300 individui, i gorilla di Cross River vivono in popolazioni frammentate nelle foreste montuose al confine tra Nigeria e Camerun. I gorilla di pianura occidentali, che vivono a sud, sono più abbondanti. Tuttavia, l'Unione internazionale per la conservazione della natura considera entrambe queste sottospecie del gorilla occidentale in pericolo di estinzione.

Il team di ricerca ha esaminato il DNA da gorilla viventi e da esemplari museali di 100 anni per capire il flusso genico tra il fiume Cross e il gorilla di pianura occidentale. La loro analisi genetica indica che le due sottospecie sembrano essersi separate in un momento in cui il clima dell'Africa oscillava tra l'aridità e l'umidità, causando l'espansione e la contrazione delle foreste. Un rifugio forestale potrebbe essere esistito nell'area di Cross River durante i periodi di siccità, e l'isolamento qui potrebbe aver spinto l'emergere della sottospecie del fiume Cross, suggeriscono i ricercatori.

Nel frattempo, le attività umane si stavano intensificando nella regione. I primi coloni umani furono gli agricoltori bantu che arrivarono mentre le foreste erano in contrazione, fino a 2.500 anni fa. Anche la caccia avrebbe esercitato pressioni sulle popolazioni di gorilla e le armi da fuoco arrivarono nel XVIII secolo. Poi, a partire dalla fine del 19° secolo, la popolazione umana ha cominciato ad aumentare drammaticamente.

"Non è chiaro quale effetto avrà questa perdita di diversità genetica sulla redditività a lungo termine dei gorilla di Cross River, ma dato che questo collo di bottiglia si è verificato così di recente, è possibile che se la popolazione potesse espandersi, la perdita di diversità potrebbe essere fermato ", ha detto Thalmann.

Il loro lavoro appare sulla rivista BMC Evolutionary Biology.

Puoi seguire WordsSideKick.com lo scrittore Wynne Parry su Twitter @Wynne_Parry.


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