Modalità Stealth: Killer Whales Go Dark To Stalk Prey

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Le orche assassine possono cacciare nelle tenebre ascoltando passivamente i suoni delle loro prede, suggerisce una nuova ricerca.

SAN FRANCISCO - Per le orche assassine, il silenzio è d'oro mentre cacciano nella completa oscurità, ascoltando i suoni delle loro prede di mammiferi marini e poi correndo verso l'uccisione, suggerisce una nuova ricerca.

"I cacciatori di mammiferi sono molto, molto silenziosi", ha detto il coautore dello studio, Volker Deecke, ricercatore sul comportamento animale presso l'Università della Cumbria, in Inghilterra. "La maggior parte delle volte non senti alcuna chiamata o clic e solo dopo un'uccisione diventano voce".

Questa conclusione, presentata qui oggi (3 dicembre) alla 166a riunione della Acoustical Society of America, venne dallo studio di una popolazione di orche assassine che vivono nelle acque al largo dell'Alaska sud-orientale e cacciano prede come focene e foche.

Le orche, conosciute anche come orche, cacciano spesso nei branchi e possono abbattere balene e squali, dando loro la reputazione di "lupi del mare". Due distinte popolazioni di orche assassine - quelle che si nutrono principalmente di salmone e un secondo gruppo che si aggira per i mammiferi marini come foche, focene e leoni marini - vivono nella regione in cui Deecke e i suoi colleghi studiavano orche. [Galleria di immagini: Beautiful Killer Whales della Russia]

"I due tipi non interagiscono, non si incrociano, sono specie diverse in divenire", ha detto Deecke a WordsSideKick.com.

Le balene mangia-pesce sono vocali, facendo clic e chiamando l'un l'altro per ecologizzare il cibo.

Ma i cacciatori di mammiferi sono in gran parte silenziosi. Per scoprire come i behemoth erano in cerca di prede, Deecke ei suoi colleghi hanno collegato microfoni e dispositivi di rilevamento del movimento a 13 dei cacciatori di mammiferi durante l'estate.

La squadra ha scoperto che durante le due ore di oscurità nelle notti estive del nord, le orche erano silenziose e spesso cacciavano. Ciò esclude l'idea che si basano esclusivamente sulla loro visione per trovare cibo.

Senza ecolocalizzazione, ciò lasciava solo una possibilità: stavano ascoltando i suoni della preda che respiravano, emergevano o si chiamavano l'un l'altro.

In una registrazione cruenta da un'orca giovanile, la squadra ha sentito i ruggiti lontani dei sigilli del porto avvicinarsi gradualmente, fino a quando tre ruggiti molto forti sono scoppiati, e poi circa 30 secondi dopo "i suoni di speroni e ossa schiaccianti e carne che si lacerano e non più ruggisce dopo ", ha detto Deecke.

Solo dopo il massacro gli assassini nel branco si vocalizzano l'un l'altro. Deecke sospetta che sia perché il processo di smembramento dei grandi animali è una danza precisa che richiede comunicazione, con una balena che tiene in mano la preda mentre un'altra la strappa. (Le orche assassine a volte cacciano solo piccole foche o focene, ma la maggior parte delle prede è così veloce o massiccia da dover cacciare nei branchi.)

"Non stanno solo uccidendo le foche, le stanno quasi macellando in un modo quasi preciso", ha detto Deecke.

I suoni raccapriccianti, per quanto evocativi, sono solo prove circostanziali che le balene cacciano ascoltando. Per incastrare il caso, la squadra vuole riprodurre suoni da sigilli o altre prede ruggenti, e quindi tracciare se le balene assassine perseguono i suoni.

I ricercatori sospettano che i pesci e le orche marine che mangiano i mammiferi abbiano sviluppato strategie di comunicazione così diverse a causa delle loro prede. Le prede non sentono nelle frequenze del suono che le orche usano per ecologizzare, quindi le orche che mangiano pesce non hanno bisogno di tacere.

Al contrario, i mammiferi marini hanno un udito eccellente nelle frequenze del suono che le orche usano per comunicare. Quindi durante la caccia, le orche devono stare zitte.

"La cena sociale non è un'opzione per loro", ha detto Deecke.

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