I Grandi Squali Bianchi Stanno Tornando Sulle Coste Degli Stati Uniti

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Buone notizie per i grandi bianchi: gli squali sono in aumento al largo delle coste est e ovest degli stati uniti, come mostrano due nuovi studi.

Buone notizie per i grandi squali bianchi: i numeri delle specie sono in aumento al largo delle coste est e ovest degli Stati Uniti, come mostrano due nuovi studi.

Si temeva che la specie fosse in declino, ma la ricerca suggerisce che gli sforzi di conservazione hanno dato una spinta ai grandi bianchi.

"È una buona notizia e una che non sentiamo abbastanza spesso con gli squali", ha detto George Burgess, ricercatore presso il Museo di Storia Naturale della Florida presso l'Università della Florida a Gainesville. [Galleria di immagini: Great White Sharks]

Grandi misteri

Nonostante il riconoscimento del nome, gli squali resi famigerati dal film "Jaws" sono piuttosto misteriosi in natura, ed è difficile per gli scienziati avere un controllo sulle loro dimensioni della popolazione.

I grandi bianchi sono generalmente creature solitarie che si estendono ampiamente. Le popolazioni in genere non si aggregano intorno alle aree di alimentazione regolari, specialmente lungo la costa orientale. Con gli adulti che a volte crescono fino a oltre 6 metri di lunghezza, i grandi squali bianchi non sono facili da catturare e, a differenza delle balene e di altri mammiferi marini, gli squali non hanno bisogno di andare in superficie per respirare.

"Sono animali rari", ha dichiarato Tobey Curtis, ricercatore di squali presso l'Ufficio per la pesca regionale dell'Atlantico della National Oceanic and Atmospheric Administration a Gloucester, Massachusetts, che ha condotto uno studio sui grandi bianchi della costa orientale, pubblicato sulla rivista PLOS ONE questo mese. "Non sono comunemente visti, e ci vuole un grande sforzo per rintracciare le registrazioni verificate di avvistamenti e catture di pesca".

Un aumento nell'est

Questa distribuzione di grandi osservazioni di squali bianchi verificate (rappresentate da cerchi bianchi) mostra dove la specie tende a nuotare nelle diverse stagioni.

Questa distribuzione di grandi osservazioni di squali bianchi verificate (rappresentate da cerchi bianchi) mostra dove la specie tende a nuotare nelle diverse stagioni.

Credito: Curtis et al. (2014)

Curtis e i suoi colleghi hanno compilato 649 documenti confermati dei grandi squali bianchi dell'Atlantico occidentale dal 1800 al 2010, attraverso fonti tanto diverse quanto i dati sulle catture commerciali, i risultati dei tornei di pesca e gli articoli di giornale. Il gruppo ha dichiarato che i loro documenti costituiscono il più grande set di dati di grandi squali bianchi mai raccolti per la regione.

Il team non disponeva di informazioni sufficienti per stimare un numero reale per la popolazione di squali della zona, ma è stato in grado di stabilire una tendenza relativa. La loro analisi suggerisce che la grande popolazione di squali bianchi ha fatto un tuffo negli anni '70 e '80 con l'espansione della pesca ricreativa e commerciale degli squali. Ma gli avvistamenti della specie hanno ripreso a crescere dopo che gli sforzi di conservazione e gestione sono entrati in vigore negli anni '90.

Lo studio ha anche identificato schemi che mostrano dove gli squali tendono a muoversi durante le stagioni: a loro piacciono le acque della Florida in inverno e si spostano verso nord in primavera, a volte viaggiando in posti fino a Terranova e nel Golfo di San Lorenzo in Canada.

Ritorno in California

Burgess, che è stato coinvolto nello studio di Curtis, ha condotto separatamente un'altra indagine pubblicata su PLOS ONE questo mese per stimare le grandi popolazioni di squali bianchi al largo della costa della California. A differenza delle loro controparti sulla costa orientale, i grandi bianchi della West Coast tendono a radunarsi attorno ai punti caldi dove si riuniscono foche e leoni marini. (Proprio in questo momento, sulla costa orientale, l'unico posto per avvistare in modo affidabile gli squali è a largo di Cape Cod, grazie a un ritorno di foca grigia negli ultimi anni, che ha attratto grandi bianchi nella regione.)

Burgess ha detto di aver scoperto che le precedenti notizie sulla scomparsa dei grandi squali bianchi erano state esagerate. I suoi dati hanno suggerito che le popolazioni californiane sono in aumento - forse 2.000 persone forti. Al contrario, uno studio precedente dei ricercatori della Stanford University ha suggerito che solo 219 squali bianchi vivevano nella regione.

I ricercatori possono solo dichiarare con cautela la vittoria per gli sforzi di conservazione. Squali e altri elasmobranchi - un gruppo che include raggi e pattini - condividono tutti i tratti biologici che rendono difficile per le loro popolazioni riprendersi da forti diminuzioni. Crescono lentamente, raggiungendo la maturità in età avanzata, e poiché le femmine sono fecondate internamente, possono avere solo un numero limitato di prole alla volta.

E senza molti dati storici, gli scienziati hanno anche difficoltà a stabilire una base di riferimento per misurare il successo della conservazione.

"Sono di nuovo in piedi, ma ad essere onesti, non credo che nessuno di noi sappia cosa sia 'up'", ha detto Burgess a WordsSideKick.com. "Il fatto è che non abbiamo idea di cosa fosse [la popolazione] prima di iniziare a rovinare con l'ambiente su entrambe le coste".

Segui Megan Gannon su cinguettio e Google+. Seguici @wordssidekick, Facebook & Google+. Articolo originale su Scienza dal vivo.


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