Fred Lawrence Whipple

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Fred lawrence whipple era un astronomo americano che fu il primo a suggerire che il nucleo di una cometa somigliava a una palla di neve sporca. La sua ricerca ha portato ad approfondimenti sul comportamento delle meteore e sulla natura dell'alta atmosfera e ha contribuito a stabilire la visione moderna delle comete.

Nel 1986, la previsione di Whipple fu messa alla prova quando la cometa di Halley superò l'orbita della Terra. Sono stati lanciati veicoli spaziali dotati di apparecchiature di imaging e telecamere per ottenere uno sguardo ravvicinato sul nucleo della cometa. Sulla base delle misurazioni e delle fotografie ottenute dalle sonde spaziali, i ricercatori hanno confermato il modello di "palla di neve sporca" di Whipple per i nuclei delle comete.

Oltre alla sua ricerca sulle comete, Whipple ha studiato meteore, nebulose planetarie e l'evoluzione del sistema solare. Sebbene si sia ufficialmente ritirato nel 1977, ha continuato con la sua ricerca cinque giorni alla settimana nel suo ufficio a Cambridge, nel Massachusetts. All'età di 92 anni, è diventato il ricercatore più anziano a prendere parte a una missione della NASA quando si unì al team scientifico che lavorava al Comet Nucleus Tour (Contour) della NASA. La nave spaziale senza equipaggio di Contour avrebbe dovuto sorvolare le comete Encke e Schwassmann-Wachmann 3 e riportare immagini delle comete e un'analisi delle polveri e dei gas nei nuclei. Tuttavia, il contatto con il veicolo spaziale è stato perso sei settimane dopo il suo lancio.

I successi di Whipple includono una serie di invenzioni. Durante la seconda guerra mondiale (1939-1945), ha inventato una pula-fresa, che è stata utilizzata per creare minuscoli pezzi di foglio di alluminio che potrebbero essere lasciati cadere dagli aerei per confondere il radar del nemico. Negli anni '40 ha ideato un paraurti, ora conosciuto come lo scudo Whipple, per proteggere il veicolo spaziale dalle meteore. Il dispositivo è utilizzato su quasi tutti i veicoli spaziali.

Whipple era il figlio di Henry Lawrence e Celestia (MacFarland) Whipple. Quando Whipple aveva 15 anni, la sua famiglia si trasferì dalla loro fattoria dello Iowa in California, dove completò la scuola superiore. Ha poi frequentato l'Occidental College. Dopo aver completato un anno in Occidental, si è trasferito all'Università della California a Los Angeles (UCLA) e ha studiato matematica. Durante il suo ultimo anno, trasferì il suo maggiore in astronomia. Si è laureato nel 1927 e poi ha frequentato l'Università della California a Berkeley. Dopo aver conseguito il dottorato. laureato in astronomia nel 1931, lasciò la California e si trasferì a Cambridge, nel Massachusetts, dove accettò una posizione di personale all'Osservatorio del Harvard College.

Il primo lavoro di Whipple ad Harvard era controllare l'accuratezza delle lastre fotografiche del cielo. Per rendere il compito più interessante, ha ispezionato i negativi fotografici per le comete. Nel corso di questo lavoro, ha scoperto sei comete, che ora portano il suo nome.

All'inizio della sua carriera, Whipple ha iniziato a imparare di più sulle meteore. Per fare ciò, ha ideato un metodo fotografico a due stazioni per misurare la traiettoria delle meteore. Usando telecamere con persiane rotanti, Whipple ha scattato fotografie di meteore in luoghi diversi. Ha quindi studiato le lastre fotografiche per determinare la resistenza atmosferica, la velocità e l'orbita delle meteore attorno al sole. Whipple continuò questa ricerca fino a quando fu interrotta dalla seconda guerra mondiale (1939-1945). Dalle sue ricerche teorizzò che le comete erano legate alle meteore e avevano una composizione simile. Questa linea di ragionamento lo aiutò a formulare l'idea che i nuclei di cometa fossero come palle di neve sporche.

Nel 1932, Whipple fu nominato istruttore di astronomia all'Università di Harvard, avanzando al conferenziere sei anni dopo. Durante la seconda guerra mondiale, lavorò alla ricerca legata alla guerra presso i Laboratori di ricerca radiofonica di Harvard, ottenendo un certificato di merito presidenziale nel 1948. Alla fine della guerra nel 1945, Whipple tornò ad Harvard dove fu nominato professore associato. Cinque anni dopo è stato promosso a professore, una carica che ha ricoperto fino al 1977 quando si è ritirato come Phillips Professor of Astronomy Emeritus. Durante il suo mandato ad Harvard, è stato anche presidente del dipartimento di astronomia.

Dopo la sua ricerca di meteore, Whipple ha studiato l'orbita di 40 comete per risolvere un problema che ha confuso gli scienziati. Gli astronomi erano incerti sul motivo per cui alcune comete aumentano le loro orbite mentre altre perdono energia e diminuiscono le loro orbite. Whipple suggerì che la composizione del nucleo offriva una spiegazione. Quando la cometa è lontana dal sole e nel freddo dello spazio, assomiglia a una palla di ghiaccio ghiacciata. Ma mentre una cometa si avvicina al sole, il ghiaccio comincia a sciogliersi. Quando lo strato di ghiaccio evapora. fa sì che i gas e le particelle nel ghiaccio volino via dal sole. Questo "getto" di gas forma il coma della cometa (atmosfera torbida) e le code. Nel corso del tempo, questo processo si traduce nella perdita di materiale da parte della cometa. Le comete con grandi nuclei sono in grado di resistere a passaggi ripetuti attorno al sole, ma le comete a piccolo nucleo si disintegrano più rapidamente di quanto sarebbe normalmente previsto. Questo spiega perché alcune comete non appaiono quando ci si aspetta.

Whipple contribuì all'era spaziale negli anni '50, quando sviluppò una rete mondiale di osservatori professionisti e dilettanti per tracciare i satelliti. Nel 1957, quando i sovietici lanciarono lo Sputnik, il primo satellite, i volontari di Whipple lo osservarono e riferirono sull'orbita del satellite.

Dal 1955 al 1973, Whipple è stato direttore dello Smithsonian Astrophysical Observatory (SAO), un ufficio dello Smithsonian Institute. All'epoca in cui prese la posizione, l'organizzazione aveva sede a Washington, D.C. Uno dei suoi primi compiti era quello di aiutare a spostare la sede a Cambridge, nel Massachusetts. Nel 1973, la SAO si fuse con l'Harvard College Observatory per diventare il Centro per astrofisica di Harvard-Smithsonian (CfA). Quello stesso anno, Whipple divenne uno scienziato senior presso l'organizzazione.

Negli anni '60 ha sviluppato il Multiple Mirror Telescope sul Monte Hopkins, vicino ad Amado, in Arizona. Lo strumento era composto da sei grandi specchi telescopici funzionanti come uno, ed era il primo del suo genere. Nel 1982, la struttura dell'Arizona è stata ribattezzata Fred Lawrence Whipple Observatory. L'osservatorio, che fa parte del CfA, contiene uno dei più grandi telescopi a specchi negli Stati Uniti.

Whipple è stato insignito di numerosi onori durante la sua lunga e illustre carriera. Ha ricevuto sei medaglie Donahue in riconoscimento delle sei comete che ha scoperto. Altri riconoscimenti includono la J. Lawrence Smith Medal dell'Accademia Nazionale delle Scienze nel 1949, la Medaglia di Keplero dell'American Association for the Advancement of Science nel 1971 e il Distinguished Federal Civilian Service Award del Presidente John F. Kennedy nel 1963. Egli è morto a Cambridge, Massachusetts il 30 agosto 2004.


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