Early Neglect Alters Cervelli Per Bambini

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Vivere negli orfanotrofi con scarsa cura può alterare il cervello di un bambino a lungo termine, dicono gli scienziati.

Fino agli anni '90, gli orfanotrofi rumeni erano noti per le loro condizioni rigide e sovraffollate. Quelle percezioni sono state confermate in una nuova ricerca che trova crescere in un tale ambiente può cambiare il cervello per sempre.

L'istituzionalizzazione nella prima infanzia può alterare il cervello e il comportamento di un bambino a lungo termine, la ricerca rileva. Fortunatamente, l'intervento precoce può allontanare gli effetti.

Lo studio, condotto con bambini cresciuti negli orfanotrofi rumeni, rivela cambiamenti nella composizione cerebrale di bambini che hanno trascorso i loro primi anni in istituti rispetto a quelli che sono stati assegnati in modo casuale a famiglie in affidamento. I risultati indicano un "periodo sensibile" nel cervello per lo sviluppo sociale, ha detto il ricercatore di studio Nathan Fox, ricercatore per lo sviluppo del bambino presso l'Università del Maryland.

"I bambini e i bambini piccoli si aspettano un ambiente in cui interagiranno e riceveranno nutrimento, non solo cibo, ma nutrimento psicologico, da adulti che si prendono cura di loro", ha detto Fox a WordsSideKick.com. [11 fatti sul cervello di un bambino]

La scoperta aggiunge l'evidenza che le esperienze della prima infanzia possono avere impatti duraturi sul cervello, con uno studio recente che mostra che l'abuso di minori può ridurre le regioni dell'ippocampo del cervello.

Crescere in un'istituzione

Per 13 anni, Fox e i suoi colleghi hanno seguito un gruppo di bambini che vivevano da bambini negli orfanotrofi intorno a Bucarest, in Romania. Sebbene queste istituzioni siano chiamate orfanotrofi, ha detto Fox, molti dei bambini hanno genitori viventi che hanno dato i bambini allo stato.

Dopo la caduta del dittatore rumeno Nicolae Ceausescu nel 1989, la situazione dei bambini che vivevano in questi orfanotrofi è venuta alla ribalta. Le istituzioni erano a corto di personale, l'abuso era dilagante e l'incuria era uno stile di vita. Oggi, ha detto Fox, la situazione è migliorata: ora è illegale istituzionalizzare un bambino sotto i 2 anni in Romania, ad esempio. Ma i 136 bambini dell'ultimo studio sono arrivati ​​negli orfanotrofi in un periodo in cui le condizioni erano ancora scarse, ha detto.

"Le condizioni erano abbastanza irreggimentate", ha detto Fox. "Dovevano tutti mangiare allo stesso tempo, fare il bagno allo stesso tempo, andare in bagno allo stesso tempo, c'era pochissima formazione per i caregiver e una pessima percentuale di badanti per i bambini".

Su invito dell'allora Ministro per la protezione dell'infanzia in Romania, Fox e i suoi colleghi hanno proiettato i bambini in sei orfanotrofi a Bucarest e li hanno assegnati casualmente per restare dove erano o per andare a case di accoglienza (i genitori adottivi sono stati pagati per la cura di i bambini fino a quando i bambini hanno raggiunto l'età 4,5). Da allora, i ricercatori hanno seguito i bambini, che ora hanno 12 anni, e valutano il loro cervello e i loro comportamenti.

"Abbiamo incluso tra le nostre misure una misura dell'attività cerebrale", ha detto Fox. "Realmente abbiamo costruito un laboratorio in una delle istituzioni e installato l'attrezzatura."

Il cervello istituzionalizzato

Gli ultimi risultati provengono dal controllo di bambini di 8 anni, che comprendeva scansioni cerebrali mediante risonanza magnetica (MRI) ed elettroencefalografia (EEG); mentre la risonanza magnetica rivela la struttura del cervello, l'EEG mostra l'attività cerebrale elettrica.

Hanno scoperto che la prima istituzionalizzazione ha cambiato sia la struttura che la funzione del cervello. Qualsiasi tempo trascorso in un'istituzione ha ridotto il volume di materia grigia, o corpi di cellule cerebrali, nel cervello. I bambini che sono rimasti negli orfanotrofi invece di andare in affido hanno avuto meno materia bianca, o le parti coperte di grasso tra i corpi delle cellule cerebrali, rispetto ai bambini che, in giovane età, si sono trasferiti con le famiglie.

Restare in un orfanotrofio anziché in affido ha portato anche a un'attività cerebrale di qualità inferiore, come rilevato dall'EEG, ha detto Fox. Gli insegnanti hanno indicato che questi stessi bambini erano anche peggio socialmente.

Una parte della differenza nel comportamento dei bambini sembra essere spiegata dal legame caloroso e sicuro con il loro principale caregiver, i ricercatori riferiscono questa settimana negli Atti della National Academy of Sciences. (In effetti, ricerche precedenti hanno dimostrato che i figli di madri che nutrono avevano volumi di ippocampo del 10% più grandi dei bambini le cui madri non nutrivano).

"L'idea è che quei bambini che sviluppano un attaccamento sicuro in realtà mostrano una maggiore attività cerebrale all'età di 8 anni", ha detto Fox.

Intervenire presto

È importante sottolineare che, ha detto Fox, i bambini nello studio hanno quasi cambiato le loro modalità di vita da quel primo incarico casuale a una casa adottiva o all'orfanotrofio. All'età di 8 anni, solo 10 dei bambini assegnati all'orfanotrofio rimasero lì, con gli altri nelle case adottive, affidamento o ricongiungimento con le loro famiglie biologiche. Allo stesso modo, più della metà dei bambini affidatari si erano ricongiunti con i loro genitori biologici o trasferiti altrove. [10 consigli per allevare bambini felici]

Ciò significa che l'effetto di far uscire un bambino da un orfanotrofio potrebbe essere persino più forte di quanto suggerisce questo studio, ha detto Fox. L'effetto dell'istituzionalizzazione durante quei primi periodi critici può durare a lungo, così come l'effetto di trovare una casa stabile. Questo è un messaggio importante, dato che circa 8 milioni di bambini in tutto il mondo crescono negli orfanotrofi, ha detto Fox.

"Non esiste davvero una buona istituzione per un bambino o un bambino", ha detto.

Allo stesso modo, ha aggiunto Fox, i figli di genitori negligenti possono avere conseguenze cerebrali simili. La maggior parte dei bambini visti dai servizi sociali negli Stati Uniti sono lì per motivi di negligenza, ha detto.

"A causa dell'uso di sostanze o della povertà o qualunque sia la ragione, a loro non viene dato il tipo di stimolazione e socializzazione che si aspettano", ha detto Fox. "Per quei bambini, è una storia simile a quei bambini delle istituzioni che studiamo".

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