Ducks Wage Genital Warfare

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Gara di armi sessuali combattuta con genitali contorti scoperti negli uccelli acquatici.

Una razza di armi sessuale condotta con genitali contorti è stata scoperta negli uccelli acquatici.

A volte i genitali delle femmine di queste specie si sono evoluti per rendere più difficile per i maschi impregnarli con successo, secondo nuove scoperte che gettano luce sulla guerra eterna dei sessi.

La maggior parte degli uccelli non ha falli, organi come i peni umani. Gli uccelli acquatici sono tra il 3% di tutte le specie di uccelli viventi che conservano il fallo scanalato trovato nei loro antenati rettili.

Gli uccelli acquatici maschili sono particolarmente rari in quanto i loro falli variano molto tra le diverse specie in lunghezza, da un mezzo pollice a più di 15 pollici di lunghezza. Mostrano anche un notevole livello di diversità quanto sono elaborati, che vanno dal liscio al coperto con spine e solchi.

Gli scienziati avevano ipotizzato che gli uccelli acquatici maschili si fossero evoluti in falli più lunghi per dare loro un vantaggio competitivo su coloro che non erano così dotati quando si trattava di fertilizzare con successo le femmine.

Dopo aver osservato i genitali di un'anitra maschio, "sono stato subito incuriosito da come sarebbe sembrata l'anatomia femminile per ospitare un organo così bizzarro", ha detto l'ecologista comportamentale Patricia Brennan, che studia sia alla Yale University che all'Università di Sheffield in Gran Bretagna..

Ora Brennan e i suoi colleghi scoprono inaspettatamente che le vagine delle femmine di uccelli acquatici possono essere altrettanto elaborate dei genitali maschili, piene di "vicoli ciechi" e altre contromisure che sembrano tutte progettate per escludere il fallo, i risultati da dettagliare online il 2 maggio nella rivista PLoS UNO.

Come il lucchetto e la chiave

Nella maggior parte degli uccelli, la vagina o l'ovidotto è un semplice tubo. Tuttavia, in alcuni uccelli acquatici, ci sono dei sacchi nei lati di questo tubo, tasche che si trovano appena dentro l'apertura dell'ovidotto. Queste sacche sembrano "funzionare come" vicoli ciechi "o passaggi falsi", ha detto Brennan. "Se il fallo dovesse entrare in uno di questi sacchi, non avanzerebbe ulteriormente nell'ovidotto dove depositerebbe lo sperma in modo più efficace."

Gli ovidotti degli uccelli acquatici possono anche possedere una serie di spirali strette, a orologeria. "È interessante notare che il fallo maschile è anche una spirale, ma si snoda nella direzione opposta, in senso antiorario", ha detto l'ornitologo Yale Richard Prum, uno dei coautori di Brennan nella ricerca. "Così, le torsioni nell'ovidotto sembrano progettate per escludere le torsioni opposte del fallo maschile", comportandosi come l'opposto di un sistema di chiavi e lucchetti.

Il numero di sacche e spirali nel tratto riproduttivo di varie femmine di uccelli acquatici sembra aumentare mentre il fallo maschile si allunga tra le 14 diverse specie di anatre e oche tracciate da Brennan e dai suoi colleghi.

"Sono diventato molto bravo a predire quali sarebbero i genitali di un sesso guardando prima all'altro sesso", ha detto Brennan.

Ciò suggerisce che i genitali di maschi e femmine si sono evoluti per superarsi l'un l'altro in una specie di corsa agli armamenti crescente su cui il sesso può controllare la riproduzione.

"Nonostante la maggior parte degli uccelli acquatici formino coppie monogame, le copulazioni forzate di altri maschi - l'equivalente aviario di stupro - sono comuni in molti uccelli acquatici", ha affermato Prum. La lunghezza del fallo di una specie è fortemente legata alla frequenza delle copulazioni forzate.

"In risposta ai tentativi maschili di forzare la loro paternità sulle femmine, le femmine di uccelli acquatici possono essere in grado di affermare i propri mezzi comportamentali e anatomici per controllare chi padri la loro prole", ha detto Brennan.

Ciò significa che gli uccelli acquatici maschili evolvono più falli ornati per tentare di superare con successo le difese fisiche generate da vagine sempre più elaborate, e viceversa.

"Alcuni grandi uccelli acquatici che sono altamente monogami, come oche e cigni, hanno piccoli falli, mentre altre specie che sono piuttosto piccole ma più promiscue hanno genitali più elaborati", ha detto Brennan. "Un fallo più ampio è vantaggioso in situazioni dove c'è più promiscuità, mentre più specie monogame hanno un fallo molto ridotto".

Consenso e cooperazione

Quando le donne acconsentono ai progressi di un maschio scelto, i ricercatori speculano sulla cooperazione femminile durante la copulazione, aiutando il fallo a superare le difese femminili.

"Se la femmina è costantemente in difficoltà durante le copulazioni indesiderate, ciò potrebbe impedire al fallo di essere in grado di aggirare i sacchetti ciechi", ha detto Brennan a WordsSideKick.com. Quando le femmine cooperano durante l'accoppiamento, "non lottano", ha aggiunto.

Queste scoperte "aiutano a dissipare l'idea che le femmine siano semplicemente membri passivi della battaglia tra i sessi", ha detto il biologo evoluzionista Robert Montgomerie alla Queen's University di Kingston, in Canada, che non ha partecipato a questo studio. "Questo studio, e molti mi piace, servono a ricordarci che dovremmo prestare uguale attenzione a entrambi i sessi quando si tratta del processo di preparazione dei bambini".

Anche l'ornitologo Kevin Johnson dell'Illinois National History Survey in Champaign ha osservato che queste scoperte suggeriscono che "altre specie che mostrano un comportamento di copulazione forzato, anche se raro, dovrebbero essere esaminate" per adattamenti simili alla loro anatomia.

Brennan progetta di approfondire ulteriormente lo sviluppo e l'evoluzione dei genitali negli uccelli. "Sono sicuro che ci sono più sorprese là fuori", ha detto.

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