Dinosaur Tracks Reveal Odd Mating Dance

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Tracce di dinosauri inusuali suggeriscono che alcuni dinosauri mangiatori di carne hanno fatto il loro dovere per conquistare i compagni, esibendosi in schermi simili agli uccelli moderni.

I dinosauri hanno scosso una piuma di coda? Alcuni teropodi mangiatori di carne hanno usato il gioco di gambe per attirare i loro compagni, lasciandosi dietro le loro tracce di volpe nelle rocce milioni di anni fa.

Un'analisi dei segni ritrovati suggerisce che sono le prime prove conosciute di un tipo di comportamento di accoppiamento degli accoppiamenti noto come "raschiamento", comune nei moderni uccelli che nidificano a terra. I ragazzi dinosauri possono aver eseguito i loro numeri paleo in gruppi per un pubblico femminile (che si spera) svenendo, dicono i ricercatori.

I paleontologi hanno trovato decine di questi "graffi", aree nella roccia che erano superficialmente segnate da segni di graffio multipli. Queste raccolte di marchi, ognuna delle quali in media circa 6,6 piedi (2 metri) di lunghezza, erano sparse in quattro diversi siti del Cretaceo in Colorado. Le località del sito, descritte dagli autori dello studio come "spettacolari", sono attraversate da numerose piste di dinosauri - impronte consecutive realizzate dallo stesso animale. [Foto: migliaia di tracce di dinosauri lungo il fiume Yukon]

Graffi sorprendenti

Martin Lockley, co-autore dello studio e professore emerito di geologia presso l'Università del Colorado, a Denver, ha dichiarato a WordsSideKick.com che questi segni di raschiamento erano diversi da qualsiasi cosa gli scienziati avessero visto prima. Quando Lockley e i suoi colleghi hanno notato per la prima volta i segni, le stampe erano parzialmente coperte di sabbia. "Abbiamo iniziato a pulirli e dare un'occhiata più da vicino a loro, e abbiamo capito subito che c'era qualcosa di insolito in loro", ha detto Lockley. Sempre più di queste tracce sono emerse mentre la loro indagine si è ampliata, rivelando alla fine circa 60 di loro in uno dei siti.

Divenne presto chiaro che questi rottami insoliti erano collegati ai dinosauri le cui tracce marciavano attraverso l'area. "Li chiamavamo" scavare tracce di dinosauri ", disse Lockley. "Erano fatti ovviamente dai piedi dei dinosauri, perché potevamo vedere i segni degli artigli: potevamo vedere due lati, uno a sinistra e uno a destra, con una cresta nel mezzo", ha detto.

Alcune delle tracce di raschiatura includevano l'impronta tridimensionale del marchio di un teropode, un gruppo di dinosauri bipedi e per lo più carnivori, che cementava ulteriormente la connessione dei segni strani con i creatori di dinosauri. Secondo Lockley, è allora che le cose sono davvero interessanti. "Era come, 'OK, sappiamo che tipo di dinosauro li ha fatti - cosa stavano facendo?'"

Il capo della squadra, il dott. Martin Lockley (a destra) e il co-autore Ken Cart si inginocchiano accanto a due grossi graffi del periodo Cretaceo del Colorado occidentale che sono la prima prova fisica che i grandi dinosauri teropodi si siano comportati nel comportamento di corteggiamento.

Il capo della squadra, il dott. Martin Lockley (a destra) e il co-autore Ken Cart si inginocchiano accanto a due grossi graffi del periodo Cretaceo del Colorado occidentale che sono la prima prova fisica che i grandi dinosauri teropodi si siano comportati nel comportamento di corteggiamento.

Credito: M. Lockley

Paleo-investigatori

Come gli investigatori della Crime Scene Investigation (CSI) della televisione, gli scienziati hanno affrontato la sfida di ricreare uno scenario basato sugli indizi lasciati indietro. E come i detective, hanno preso in considerazione - e escluso - una serie di possibilità.

I dinosauri stavano scavando per l'acqua? Non è probabile, disse Lockley. L'ambiente in quella parte del Nord America era molto umido durante il Cretaceo e l'acqua sarebbe stata abbondante. Potevano cercare cibo? Probabilmente no; i teropodi carnivori non si sarebbero grattati nella terra alla ricerca di radici o altra vegetazione, spiegò Lockley. E non ci sono prove che suggeriscano che alluvioni al momento abbiano sepolto le carcasse che i teropodi avrebbero potuto dissotterrare e scavare, ha aggiunto.

Fu allora che Lockley ei suoi colleghi si resero conto che avrebbero potuto trovare una spiegazione per il comportamento di questi estinti dinosauri nel comportamento dei "dinosauri" vivi oggi - gli uccelli moderni.

Forse i graffi erano segni di costruzione del nido? Le prove fossili esistenti mostrano che i dinosauri teropodi, come gli uccelli, costruivano nidi e covavano le loro uova. Ma gli autori dello studio erano dubbiosi, perché i segni e le depressioni dei graffi sarebbero stati probabilmente consumati da settimane di uso continuato, dato che i dinosauri hanno covato le loro uova e allevato i loro piccoli. E le forme variabili e la collocazione casuale dei graffi non corrispondevano alle forme di nido più regolari e alla spaziatura nelle colonie di nidificazione di dinosauri conosciute. [Galleria immagini: Dinosaur Daycare]

Ballando come un uccello

Ma quando gli scienziati hanno esaminato i resoconti del comportamento di accoppiamento degli uccelli, hanno colpito la sporcizia. Le descrizioni di attività denominate "nest raschi display" e "pseudo nest building" sembravano produrre segni simili a quelli che trovavano.

"Durante la stagione riproduttiva, i maschi iniziano ad eccitarsi e si mostrano ai loro compagni grattando per dire, guarda, posso costruire un nido!" Lockley ha detto a WordsSideKick.com. "E si eccitano così tanto che si graffiano, si muovono e si graffiano di nuovo: fanno decine o centinaia di graffi in un breve periodo di tempo".

La spiegazione del "nido raschiato", ha detto Lockley, si adatta bene ai segni della raschiatura del Colorado. Nello studio, i ricercatori indicano una lista "lunga e diversificata" di uccelli che eseguono esposizioni di raschiatura del nido, tra cui pulcinelle di mare, un pappagallo della Nuova Zelanda e sette specie di uccelli costieri. E questo tipo di comportamento trasporta molti rami nell'albero genealogico degli uccelli, secondo Paul Sweet, direttore delle collezioni di ornitologia presso l'American Museum of Natural History.

Sweet, che non è stata coinvolta nello studio, ha detto a WordsSideKick.com che i maschi di tetraerba si riuniranno stagione dopo stagione in un "lek", un'area aperta in cui si esibiscono display di accoppiamento ad alta energia che possono includere strutting, ventare la coda e "provare" per rendersi il più grande possibile, "ha detto Sweet. [Animal Sex: come hanno fatto i dinosauri]

Secondo i ricercatori, i quattro siti in cui hanno trovato i graffi potrebbero essere stati lek in cui gruppi di maschi di teropodi si sarebbero radunati per pavoneggiarsi per un pubblico femminile elogiativo. I graffi che hanno lasciato forniscono la prima prova fisica che collega il comportamento di accoppiamento degli animali di dinosauro a quello degli uccelli viventi, hanno detto gli scienziati.

Lockley, che ha dedicato decenni allo studio delle piste di dinosauri, ha detto a WordsSideKick.com che è probabile che vengano scoperti più esempi di questo gioco di fantasia, ora che i paleontologi li cercheranno.

"Sembra che ogni cinque o dieci anni ci sia una nuova categoria di prove che viene alla luce, e poi è come, 'Oh, è ovunque, perché non lo abbiamo trovato prima?'" Ha detto Lockley. "Non sarei sorpreso se abbiamo decine di questi siti in pochi anni."

I risultati sono stati pubblicati online oggi (7 gennaio) sulla rivista Nature Scientific Reports.

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Supplemento Di Video: Is this Bird a Living Dinosaur?.




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