Cosa Succede Quando Una Specie Di Chiave Di Volta Si Estingue?

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Le specie di trapezio in un ecosistema funzionano molto come una chiave di volta in un arco. Senza di loro la struttura crolla. Scopri le specie chiave di volta.

Alcune delle strutture più persistenti della storia sono gli acquedotti costruiti dagli antichi romani per trasportare l'acqua dalle montagne alle aree densamente popolate. Molti operano ancora oggi, più di 2.000 anni dopo aver iniziato il loro servizio. Ciò che rende gli acquedotti così forti è la cascata di archi che reggono la struttura. Se esamini uno di questi archi, vedrai che è costituito da una serie di mattoni - ciò che i tecnici chiamano conci - supportato al centro da una chiave di volta. La chiave di volta conferisce all'arco la sua forza e stabilità. Quando è in posizione, l'arco può resistere indefinitamente. Rimuovilo e l'intera struttura crolla.

Nel 1969, uno zoologo di nome Robert T. Paine si rese conto che alcune specie in un ecosistema funzionano proprio come la chiave di volta di un arco romano, e ha coniato il termine specie chiave di volta per descriverli. Tale specie svolge un ruolo essenziale nella struttura, nel funzionamento o nella produttività di un ecosistema e, come la controparte del ponte, impedisce all'ecosistema di crollare. Le specie Keystone non guadagnano la loro distinzione a causa dell'abbondanza, ma a causa dell'influenza. Possono essere carnivori o erbivori, vegetali o animali, marini o terrestri. Possono torreggiare su di te, come un elefante, o adattarsi al palmo della tua mano, come una stella marina.

Era, infatti, una particolare specie di stella marina che ha portato allo sviluppo di Paine del concetto di chiave di volta. La stella del mare era Pisaster ocraceo, che vive in comunità intercotidali rocciose nel Nord America occidentale e si nutre di cozze. Quando Paine è stato rimosso Pisaster da una zona di Mukkaw Bay a Washington, osservò una drastica diminuzione della diversità delle specie. La popolazione di cozze, ovviamente, è esplosa, ma altre specie hanno visto il loro numero diminuire drasticamente. Di 15 specie contate all'inizio dell'esperimento, solo otto rimasero alla fine. In un'area di controllo da cui Pisaster non è stato rimosso, Paine non ha osservato alcun cambiamento nella diversità delle specie.

Paine caratterizzato Pisaster come una specie chiave di volta. Ben presto gli ecologisti e i biologi della conservazione di tutto il mondo furono a caccia di altri. Come Paine, hanno usato esperimenti di rimozione - portando via una singola specie, registrando i cambiamenti che avvengono e restituendo gli organismi ai loro habitat quando gli esperimenti di rimozione hanno concluso - per trovarli. Nel corso dei prossimi trent'anni, l'elenco delle specie chiave è cresciuto fino a includere un'ampia varietà di organismi, tra cui lontre marine, vespe parassite, elefanti, squali tigre, oltre a pipistrelli e uccelli che aiutano nell'impollinazione.

Anche l'uccello dodo ha fatto il taglio?

The Dodo Bird - Non così stupido come pensavamo

L'uccello dodo è solo un esempio di una specie estinta a causa dell'interferenza umana.

L'uccello dodo è solo un esempio di una specie estinta a causa dell'interferenza umana.

Al di fuori degli esperimenti di rimozione, le condizioni naturali stanno guidando specie chiave di pietra prossime all'estinzione in alcune parti del mondo, il che ha portato a cambiamenti significativi in ​​altre popolazioni interconnesse. La lontra marina è un esempio perfetto. Come predatore fondamentale nel Pacifico settentrionale, le lontre si nutrono di ricci di mare, che a loro volta si nutrono di alghe. Quando le lontre marine prosperano nel loro areale, le foreste di alghe rimangono spesse e sane. Ma negli ultimi 20 anni, le orche hanno iniziato a includere lontre nella loro dieta come la preda normale delle balene è diminuita. Questo ha fatto precipitare le popolazioni delle lontre marine e le popolazioni di ricci di mare aumentavano rapidamente. In queste aree, il fuco è quasi inesistente. Se la lontra fosse estinta, sicuramente altre specie seguiranno sicuramente e l'ecosistema sarebbe cambiato per sempre.

Un altro caso di estinzione di una specie di chiave di volta potrebbe essersi verificato nell'isola di Mauritius nell'Oceano Indiano. La specie era il dodo, un grande uccello incapace di volare che prosperò fino a quando gli esploratori olandesi scoprirono l'isola alla fine del 1590. Poi la popolazione di dodo cominciò a cadere bruscamente quando i coloni abbatterono foreste e introdussero ratti e maiali che razziarono i nidi degli uccelli per le loro uova. In meno di 100 anni, il dodo era sparito, lasciato a languire nei libri di storia come un animale stupido incapace di adattarsi.

Recentemente, tuttavia, un ricercatore ha ipotizzato che il dodo potrebbe essere stato una specie chiave. La sua prova arriva sotto forma di un altro organismo in via di estinzione - un albero conosciuto come il tambalacoque. L'ultimo tambalacoque è germogliato poco prima del 1700, suggerendo che la morte dell'albero è in qualche modo collegata all'estinzione del dodo. Il ricercatore ritiene che il dodo abbia mangiato il frutto del tambalacoque e, attraverso i processi digestivi, abbia attivato il seme. Senza nessun dodos in giro per svolgere questa importante funzione, la popolazione di alberi tambalacoque si è ridotta a pochi alberi.

Alcuni scienziati contestano la connessione tambalacoque / dodo, ma anche se l'estinzione dell'uccello non è legata all'albero, il caso studio sottolinea un punto importante sulla biologia della conservazione: che le connessioni tra organismi non sono sempre ovvie e che la scomparsa di una sola specie può avere effetti di vasta portata Per questi motivi, gli ecologi continuano a concentrarsi sulle specie chiave di volta come un modo per preservare la struttura e la funzione di una vasta gamma di habitat.


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