Future Of The Ocean: Zone Morte In Espansione

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Mentre l'oceano si scalda, le aree dell'oceano si impoveriscono in ossigeno, minacciando la vita marina.

Negli ultimi anni, il massiccio deflusso di fertilizzanti dalle grandi fattorie ha impoverito l'ossigeno in alcune parti dell'oceano, soffocando la vita in queste zone morte nominate in modo appropriato.

Questo è ben noto e ampiamente studiato.

Ma in futuro l'inquinamento non sarà l'unica cosa che spaccherà gli oceani dell'ossigeno, poiché gli effetti del riscaldamento globale potrebbero lasciare i mari privati ​​dell'ossigeno per migliaia di anni, suggerisce una nuova simulazione del modello di computer.

La ricerca non si basa solo sulla pura prognosi. I livelli di ossigeno nei mari del mondo sono già in declino da decenni, in quanto l'acqua si è in media riscaldata.

Mentre il biossido di carbonio proveniente dalla combustione di combustibili fossili si accumula nell'atmosfera terrestre, riscaldando il pianeta, gli oceani si scaldano in risposta. Questo riscaldamento a sua volta altera la chimica dell'oceano, in particolare, diminuendo la capacità delle acque di trattenere l'ossigeno. Diversi studi negli ultimi anni hanno mostrato questa relazione.

Ma una parte del biossido di carbonio già presente nell'atmosfera sarà sospeso per migliaia di anni, e "nessun studio ha mai osservato gli effetti sul sistema Terra stesso su scale così lunghe", ha detto il leader del nuovo studio, Gary Shaffer dell'Istituto Niels Bohr dell'Università di Copenaghen in Danimarca.

Shaffer ed i suoi colleghi hanno fatto proprio questo, usando un modello per proiettare i cambiamenti nell'ossigeno dell'oceano disciolto nei prossimi 100.000 anni.

"Così siamo stati in grado di ottenere un quadro completo di come si sviluppa l'esaurimento dell'ossigeno e di come si recupera", ha detto Shaffer WordsSideKick.com. I risultati dello studio sono stati dettagliati il ​​25 gennaio nel numero online della rivista Geoscienza della natura.

Espansione atossica

Mentre alcune aree anossiche (quelle con livelli di ossigeno troppo bassi per sostenere pesci e crostacei) sono create da ruscellamento artificiale dei fiumi, altre esistono naturalmente a profondità intermedie nell'oceano - queste sono chiamate zone minime di ossigeno. Queste aree a bassa ossigeno possono essere trovate nell'Oceano Pacifico orientale e nell'Oceano Indiano settentrionale, ha detto Shaffer.

"Circa il 2% dell'oceano è coperto da queste zone già a 500 metri [1600 piedi] di profondità", ha detto.

Mentre l'acqua dell'oceano si scalda e diventa meno solubile per l'ossigeno, queste aree si espanderanno, con i più grandi effetti al largo delle coste del Perù, Cile e California e nei mari su entrambi i lati dell'India, le proiezioni del modello mostrano.

In effetti, uno studio del maggio 2008 sulla rivista Scienza ha già scoperto che i livelli di ossigeno nell'oceano sono diminuiti in alcune parti dell'oceano aperto a partire dagli anni '50 a causa del riscaldamento delle acque oceaniche.

I livelli di ossigeno nell'oceano a livello globale "sono in declino da molto tempo", ha detto Peter Brewer del Monterey Bay Aquarium Research Institute di Moss Landing, in California. Brewer non è stato coinvolto nello studio.

Ci vorrà un po 'di tempo, alcune migliaia di anni, per provare a pieno effetto l'esaurimento dell'ossigeno. Questo perché l'oceano impiega molto più tempo a riscaldarsi rispetto all'aria o alla terra.

Dopo che le acque superficiali si sono esaurite nell'ossigeno, i livelli di ossigeno nel profondo oceano potrebbero anche diminuire se il riscaldamento rallenta la circolazione dell'oceano, come alcuni modelli prevedono. Shaffer riconosce un certo scetticismo su questo punto, ma afferma che lui e i suoi colleghi "volevano coprire tutte le possibilità che sono state sollevate prima".

Il lavoro del team è stato sostenuto in parte dalla Danish Natural Science Research Foundation e CONICYT-Chile.

Effetti biologici

Con la diminuzione dei livelli di ossigeno, le acque oceaniche non sono in grado di supportare molte specie marine. Gli eventi estremi di esaurimento dell'ossigeno oceanico sono una delle teorie proposte per spiegare alcune estinzioni di massa della Terra, incluso il più grande evento del genere alla fine del Permiano 250 milioni di anni fa.

Man mano che le zone anossiche si espandono, il nitrato - una forma di azoto e un nutriente essenziale per la vita - viene rimosso dall'oceano. Ciò sposta la produzione biologica nelle acque di superficie dell'oceano illuminate dal sole. Pesci e molluschi che normalmente popoleranno un'area cederanno il passo alle specie di plancton, che non hanno bisogno di nitrati perché possono estrarre l'azoto disciolto direttamente dall'acqua. Questa è la stessa situazione che crea le famose alghe che si osservano nelle zone morte del Golfo del Messico e del Mar Baltico, sebbene queste siano il risultato del deflusso dei fertilizzanti.

Un tale spostamento può portare a cambiamenti grandi e imprevedibili nelle catene alimentari di questi ecosistemi, minacciando le attività di pesca di cui noi esseri umani dipendiamo per il cibo.

"[L'esaurimento dell'ossigeno nell'oceano è] una conseguenza molto, molto importante, possibile del riscaldamento globale, e bisogna essere consapevoli di tutte le possibili conseguenze del riscaldamento globale", ha detto Shaffer.

Brewer è d'accordo, osservando che gli effetti del riscaldamento globale degli oceani sono stati meno ben circoscritti degli effetti sulla terra e sull'atmosfera di rapporti come quelli del Gruppo intergovernativo di esperti sul cambiamento climatico (IPCC). Shaffer e il lavoro del suo team si aggiungono a un crescente corpo di ricerca che fa luce sull'esaurimento di ossigeno nell'oceano, ha detto Brewer WordsSideKick.com.

Ma a differenza delle zone morte alimentate dai fertilizzanti, che potrebbero essere recuperate relativamente velocemente una volta che l'inquinamento è stato fermato, le zone anossiche create dal riscaldamento globale impiegheranno molto più tempo a riprendersi. Per migliaia di anni occorrerà annullare migliaia di anni.

"Una volta che le cose stanno andando, saranno in giro per migliaia di anni", ha detto Shaffer.

L'unico modo per fermare il problema è ridurre le emissioni di combustibili fossili nelle prossime generazioni, ha detto Shaffer.

"Mi piaceva dire che ciò che facciamo nelle prossime generazioni colpisce le prossime migliaia di generazioni", ha detto.

Ma anche se riducessimo le emissioni, c'è ancora un certo riscaldamento già fissato dalle attuali emissioni che causerebbero anossia, ma durerebbe solo poche centinaia di anni, invece di poche migliaia, ha detto Shaffer.

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